Possono diavoli della Tasmania battere il cancro del volto, il cancro del viso.

Possono diavoli della Tasmania battere il cancro del volto, il cancro del viso.

Su una piccola isola al largo della costa orientale della Tasmania, a sud dell’Australia, una madre diavolo della Tasmania sonnecchia nel sole del pomeriggio. I suoi due cuccioli salone sulla schiena, appoggiando la testa lucida, ma la scansione loro dintorni con interesse.

Ora rotolano fuori e cominciano a bagarre. Stridulo e ringhiando, si nip a vicenda colli e musi-giocano al comportamento diavolo per eccellenza che negli ultimi decenni ha minacciato di guidare le specie estinte.

diavoli della Tasmania sono aggressivi, marsupiali carnivori. Circa due piedi di lunghezza, pesano fino a 26 chili e vivono circa cinque anni, se sono fortunati, che ben pochi sono in questi giorni. A partire dalla metà degli anni 1990, un cancro chiamato diavolo malattia tumorale facciale infettiva bizzarro ha spazzato attraverso la popolazione diavolo, riducendolo da 140.000 a come pochi come 20.000.

Quando diavoli colluttazione e mordono l’un l’altro durante la stagione degli amori, le cellule tumorali provenienti da animali infetti entrino le ferite aperte dei loro sparring partner. Ci le cellule maligne crescono in enormi tumori facciali. animali infetti muoiono in circa sei mesi, a volte dalla fame-tumori rendere difficile per loro da mangiare.

Un tumore sta crescendo in bocca di questo diavolo, vicino al suo canino superiore destro.

Quando la malattia è stata scoperta prima, i ricercatori inorriditi temevano ci vorrebbe chiave predatore nativo della Tasmania sulla scogliera in estinzione, con effetti a catena attraverso l’ecosistema. Nel corso della sua vita un unico diavolo possa divorare centinaia di trichosurus, per esempio, così come grandi quantità di carogne.

Ma in questi giorni i ricercatori stanno scommettendo i diavoli la faranno passare. popolazioni di riserva libera da malattia sono stati stabiliti, tra cui uno su Maria Island, la casa di quei giovani cuccioli tussling al sole. Nel frattempo, prove sul campo di un nuovo vaccino contro il cancro ha iniziato a fine settembre.

E più incoraggiante di tutti, ci sono segni preliminari che i diavoli stessi si stanno adeguando alla malattia. Essi possono essere in continua evoluzione in grado di batterlo.

Questo non è colpa nostra

Ma l’epidemia che ora li minaccia non sta facendo umana. E ‘iniziato quando un singolo diavolo sviluppato il cancro nel 1990, e, in un evento molto più raro, quando il cancro che si è rivelato essere trasmissibile ad altri diavoli. Un certo numero di virus, come il virus del papilloma umano, sono noti per causare il cancro, ma questa malattia è diverso: sono le cellule tumorali stesse che vengono trasmessi. Ogni diavolo infetti ha in effetti ricevuto un trapianto di tessuto dal diavolo cancerose originale. Questo tipo di trasmissione è molto raro negli animali e negli esseri umani si verifica solo in situazioni eccezionali, ad esempio quando un organo con un tumore viene chirurgicamente trapiantato.

La maggior parte delle malattie infettive tendono a macinare una battuta d’arresto quando i numeri della popolazione sono bassi, perché gli animali sono troppo ampiamente diffuse di infettare l’un l’altro. Ma tumori facciali dei diavoli vengono trasmessi durante l’accoppiamento, quando gli animali coprono grandi distanze e usano tutti i loro sensi acuti per trovare uno con l’altro. Il loro desiderio di accoppiarsi assicura che quasi ogni adulto diavolo è esposto.

Temendo il peggio, il governo dello stato ha creato la riserva popolazione di emergenza su Maria Island. L’isolotto 37 miglia quadrate è diventato un rifugio per molte specie indigene in Tasmania, tra cui canguri grigi orientali. wallaby di Bennett, e la potorous tridactylus.

Menna Jones | University of Tasmania

Un vaccino promettente

Lo sforzo per sviluppare un vaccino che avrebbe aiutato i diavoli scongiurare la malattia è centrata presso l’Università della Tasmania. Nella hall del palazzo in cui lavorano immunologo Bruce Lyons ei suoi colleghi, una vetrina mostra come la pressione dei tumori voluminosi può effettivamente deformare i crani degli animali. Al piano superiore in laboratorio, un vasetto di campioni di tessuto è etichettato come “Stinky” -è un nome, non un avvertimento. Ogni diavolo nel progetto di ricerca ha il suo soprannome. Devils sono animali feroci, ma sono anche interessano.

La ragione per cui il loro cancro faccia è contagioso, Lione, spiega, è che per qualche motivo le cellule tumorali hanno pochissime delle molecole distintivi sulla loro superficie, collettivamente chiamati MHC, che permetterebbero il sistema immunitario di un altro diavolo di riconoscere le cellule come estranee. I ricercatori vaccino quindi affrontare il compito opposto a chirurghi di trapianto: Stanno cercando di insegnare il sistema immunitario dei diavoli a respingere piuttosto che accettare tessuto estraneo.

Il nuovo vaccino è costituito da cellule tumorali che sono stati trattati con una proteina chiamata interferone gamma, che li rende esprimono molecole MHC a livelli molto più alti. Le cellule sono poi uccisi per renderli innocui.

Il 25 settembre, 19 diavoli immunizzati sono stati rilasciati a Narawntapu National Park sulla costa settentrionale della Tasmania. Sono stati portati al sito in casse speciali in tubi di plastica, che imita la superficie liscia, curve delle loro tane naturali, dice Samantha Fox di Save the Tasmanian Devil programma del governo della Tasmania. Molti dei diavoli aspettato fino al buio a lasciare i loro tubi.

Poi, al chiaro di luna in silenzio “, entro una decina di minuti, quattro demoni uscirono loro trappole”, dice Fox. “Hanno messo il naso in aria e annusò.” In un momento in cui non c’erano più.

Ogni diavolo infetti ha in effetti ricevuto un trapianto di tessuto dal diavolo cancerose originale.

“Normalmente, sarebbero chiariti”, dice Lyons, con la voce rotta. Si toglie gli occhiali e preme sulle palpebre.

Evolution alla riscossa?

I modelli che stanno vedendo dare speranza.

Menna Jones | University of Tasmania

Ma ora, nel campo della ricerca che è ancora nelle fasi iniziali, Jones dice che sta vedendo adattamenti alla malattia. Alcuni diavoli sembrano essere in grado di battere il cancro o perché si sono evoluti resistenza ad esso o perché il cancro si sta evolvendo verso la ridotta virulenza.

“Abbiamo visto sette, forse otto animali i cui tumori sono regrediti”, dice Jones. Lei sta cercando di determinare ciò che distingue gli animali o quei tumori geneticamente.

Nel frattempo, alcune popolazioni sembrano essere comportarsi meno aggressivo. E ‘possibile, Jones dice, che il cancro sta favorendo diavoli che sono un po’ meno diabolica e così correre meno rischi di infezione.

Qualunque sia la ragione, la linea di fondo è che i numeri diavolo sembrano essersi stabilizzati, anche se a livelli bassi. “Stiamo ricevendo segnalazioni aneddotiche che le persone stanno vedendo di nuovo diavoli”, dice Jones. “I modelli che stanno vedendo dare speranza.”

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